Para que sirven las emociones

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Amy Morin, LCSW, es la editora en jefe de Verywell Mind. También es psicoterapeuta, autora del bestseller «13 Things Mentally Strong People Don’t Do» (13 cosas que no hacen las personas mentalmente fuertes) y presentadora del podcast The Verywell Mind.

Las emociones pueden desempeñar un papel importante en la forma de pensar y comportarse. Las emociones que sientes cada día pueden obligarte a actuar e influir en las decisiones que tomas en tu vida, tanto grandes como pequeñas.

Las emociones pueden ser efímeras, como un destello de enfado con un compañero de trabajo, o duraderas, como la tristeza duradera por la pérdida de una relación. Pero, ¿por qué experimentamos exactamente las emociones? ¿Qué función cumplen?

Las emociones están influenciadas por una red de estructuras interconectadas en el cerebro que conforman lo que se conoce como sistema límbico. Algunas estructuras clave, como el hipotálamo, el hipocampo, la amígdala y el córtex límbico, desempeñan un papel fundamental en las emociones y las respuestas conductuales.

Sentimientos y emociones

Función social «Me siento avergonzado». «Me siento exultante». «Esto me pone nervioso». Todas estas frases se refieren a estados emocionales. Las emociones comunican nuestro estado de ánimo y expresan lo que ocurre en nuestro interior. Además, también facilitan la interacción social. Las emociones ayudan a las personas que nos rodean a predecir nuestro comportamiento y nos permiten intentar predecir el suyo. Por ello, las emociones son muy útiles y necesarias en las relaciones interpersonales.A veces nos cuesta definir las emociones verbalmente. Es importante tener en cuenta que no sólo expresamos las emociones oralmente. Hay otras formas de observar cómo se siente alguien además de preguntarle, ya que puede ser difícil que la persona exprese exactamente cómo se siente. Observando la postura corporal o las expresiones faciales, a veces podemos ver con más claridad cómo se siente alguien que preguntándole. A menudo, una determinada postura o expresión es más informativa que un «estoy triste»». «Casi todo el mundo cree saber qué es una emoción hasta que intenta definirla. En ese momento, prácticamente nadie es capaz de expresarla con palabras».

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¿Cuántas emociones hay?

Por ejemplo, cuando estás a punto de cruzar la calle y ves que se acerca un coche a toda velocidad, el miedo te hace retroceder hasta el bordillo. Las emociones también proporcionan información importante y a veces pueden experimentarse como una «corazonada» o intuición.

La invalidación debilita nuestra conexión con los demás y aumenta los sentimientos de soledad, mientras que la validación hace lo contrario. La validación nos ayuda a sentirnos más conectados con los demás y a resolver los problemas con mayor eficacia.

El simple hecho de etiquetar lo que se siente (sin juzgarlo) puede ayudar a regular las emociones. Las emociones van y vienen como las olas, si las dejamos. La idea aquí es montar la ola de la emoción en lugar de tratar de detener una ola gigante y ser empujado.

Cuando ignoramos nuestros sentimientos se crea un efecto «boomerang» en el que las emociones volverán más tarde, y a veces incluso con más fuerza que antes. Permitirnos sentir lo que sentimos nos ayuda a avanzar en lugar de quedarnos estancados.

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Todos experimentamos a veces emociones negativas y abrumadoras. Los factores que nos hacen más vulnerables a las emociones negativas son: la enfermedad física, el insomnio/fatiga, el consumo de sustancias, el hambre o la sobrealimentación, demasiadas exigencias de tiempo y amenazas en el entorno.

Cómo deshacerse de las emociones

¿Te has sentido alguna vez feliz, triste, enfadado o con miedo? ¿Y qué hay de los celos, la vergüenza o el bochorno? Casi todo el mundo tiene estas emociones de vez en cuando, y pueden tener un gran efecto en la forma de pensar y actuar de las personas. Dado que las emociones tienen un efecto tan grande en la vida de las personas, los científicos han dedicado mucho tiempo a intentar comprender cómo funcionan. En este artículo hablaremos de cómo funcionan las emociones. En primer lugar, hablaremos de las causas de las emociones. A continuación, hablaremos de lo que ocurre durante una emoción y de cómo averiguamos qué emociones estamos sintiendo. Por último, hablaremos de cómo podemos cambiar nuestras emociones si nos sentimos mal y queremos sentirnos mejor.

Intenta recordar la última vez que sentiste miedo. ¿Recuerdas en qué pensabas? Los científicos han descubierto que nuestras emociones suelen estar causadas por nuestros pensamientos [1]. Esto significa que dos personas pueden estar en la misma situación, pero pueden sentir emociones diferentes porque tienen pensamientos distintos (véase la figura 1). Quizá lo hayas notado con tus propios amigos y familiares. Por ejemplo, imagina que dos personas están en casa de un vecino y éste tiene un perro. Una de las personas podría pensar: «Este perro podría hacerme daño» y sentir miedo. Esto puede ocurrir si esa persona nunca ha tenido un perro como mascota. En cambio, la otra persona puede pensar: «¡Qué perro tan bonito!» y sentirse feliz. Esto puede ocurrir si esa persona ha crecido teniendo perros como mascotas. Esto demuestra que, si dos personas han tenido experiencias diferentes, pueden tener pensamientos y emociones diferentes en la misma situación.

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